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Aurores boréales : réalité et fiction

Quel est le secret des aurores boréales ?
Les aurores boréales nous fascinent, et pourtant, rares sont ceux qui connaissent le mécanisme de ce light show naturel. Entre la science et les mythes, une petite mise au point s'impose.
Northern lights over Grøtfjord in Kvaløya, Northern Norway
Northern lights over Grøtfjord, Kvaløya.
Photo: Gaute Bruvik / Visitnorway.com
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Lorsque l’on interroge les spécialistes de la magnétodynamique des fluides au sujet des aurores boréales, on a parfois du mal à faire le lien entre leurs explications et les lumières qui dansent infatigablement dans le ciel.

Pourtant, le phénomène a bel et bien une cause tangible : le soleil en est le grand responsable. Au cours de fortes éruptions solaires, d'énormes quantités de particules sont projetées dans l’espace.

Le mécanisme des aurores boréales

Voici où les choses deviennent réellement intéressantes : lorsque les particules entrent dans le champ magnétique terrestre, elles sont attirées vers une zone ovale située autour du pôle Nord magnétique, où elles interagissent avec les couches supérieures de l’atmosphère – l’ozone, l’oxygène et les autres gaz protégeant la terre. L'énergie ainsi dégagée devient visible, pour nous, humains, sous forme d'aurores boréales.

La magie de tout cela étant que le phénomène se produit à environ 100 kilomètres au-dessus de nos têtes. Le fait que nous puissions l’observer aussi clairement est révélateur de la puissance dégagée, qui met en jeu une nuée d'atomes et de molécules.

C’est pourquoi les aurores boréales n’ont rien d'automatique. Elles sont un phénomène naturel, au même titre que le temps qu’il fait. Leur apparition et leur intensité dépendent de l’activité solaire, et leur emplacement dépend du champ magnétique terrestre.

Les aurores boréales (ou aurores polaires) se produisent le long d’un ovale positionné au-dessus de la terre par rapport au soleil. Elles sont en général visibles au-dessus du territoire de la Norvège du Nord la nuit, et au-dessus de l’archipel du Svalbard le jour. Lorsque l’activité solaire augmente, il est également possible de les observer plus au sud de la Norvège.

Les aurores boréales expliquées

L'explication scientifique des aurores boréales vous fascine ? Cette vidéo explique en détail ce phénomène incroyable.

Les aurores boréales ne datent pas d'hier. Les conteurs y font allusion depuis la nuit des temps, et elles ont alimenté de nombreuses légendes. Ainsi, on retrouve des symboles liés aux aurores boréales sur les tambours chamaniques des Samis. En langue same, plusieurs mots désignent le phénomène, notamment « Guovssahas », qui signifie « la lumière que l’on peut entendre ». Poétique...

À l’époque viking, on croyait que ces étranges lumières émanaient des armures des Valkyries, les mythologiques vierges guerrières. Aujourd'hui, les habitants de la région les désignent respectueusement par le terme de « dame verte ». Pour voir toute la palette de leurs couleurs, consultez les multiples photos et films postés sur les réseaux sociaux. Peut-être aurez-vous la chance de voir encore plus de nuances de vos propres yeux.

Où et quand ? Il n'y a pas vraiment de réponse exacte, mais bon...

On dit souvent que les parties septentrionales de la Norvège sont les meilleurs endroits au monde pour voir les aurores boréales. Pour être honnête, ça n'est que partiellement vrai, car le phénomène peut être tout aussi visible à d'autres destinations en dehors de la Norvège.

Mais nous avons l'audace d'affirmer que la Norvège du Nord compte sans aucun doute parmi les endroits les plus confortables et intéressantes pour voir les aurores, puisque des centaines de milliers d'habitants peuplent cette vaste zone géographique, offrant une variété d'hôtels et d'activités qui vous permettront de passer du bon temps.

L'ovale auroral couvre la Norvège du Nord à partir des îles Lofoten (même si au cours des dernières années, on note de plus en plus d'aurores dans le ciel du Trøndelag, et même plus au sud), puis continue le long de la côte jusqu'au Cap Nord et au-delà. Dans cette zone, tous les endroits sont propices à l'observation boréale - vous pouvez observer une même aurore polaire dans les Lofoten comme à Tromsø, à 500 kilomètres plus au nord, simplement sous un autre angle.

Il faut savoir que les aurores ont des tempéraments de diva et qu’elles n’entrent en scène que lorsqu’elles estiment que c’est le bon moment. Lorsque l’on part à leur recherche, la patience est une qualité indispensable. Toutefois, pour mettre toutes les chances de votre côté, sachez que la période où elles sont les plus fréquentes s'étend de la fin de l'automne au début du printemps (de septembre à fin mars), entre 18h00 et 01h00.

De plus, elles sont à leur apogée par temps froid et sec, généralement à partir de décembre. Certains prétendent que l’intérieur des terres est plus propice au temps sec et aux ciels dégagés, mais ce n’est pas toujours vrai.

Avec un fort vent d’est, la côte peut être plus dégagée que certaines zones de l’arrière-pays. Évitez toutefois la pleine lune, qui atténuera nettement le contraste.

Une explication visuelle de l'aurore boréale

La composition de notre atmosphère est différenciée, ce qui fait que les couleurs des aurores polaires varient du vert au violet. Voyez comment cela fonctionne dans cette infographie (en anglais).

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