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Les églises en bois debout norvégiennes

Un témoignage de presque 9 siècles, gravé dans le bois.

Borgund stave church in Lærdal, Fjord Norway .
Photo: Anders og Magga AS /Trigger Oslo / Visit Norway
Borgund stave church in Lærdal, Fjord Norway .
Photo: Anders og Magga AS / Trigger Oslo / Visit Norway

Il n’est pas étonnant que ces églises mythiques continuent de fasciner.

Fantoft stave church .
Photo: Carol Bartnik / Visit Bergen
Fantoft stave church .
Photo: Carol Bartnik / Visit Bergen

Imaginez le temps qu'il a fallu pour sculpter des motifs aussi intriqués.

Urnes Stave Church .
Photo: Lene Buskoven / Riksantikvaren
Urnes Stave Church .
Photo: Lene Buskoven / Riksantikvaren

En entrant, sentez cette odeur de bois goudronné, essayez de distinguer les figures de divinités ancestrales nordiques, qui côtoient souvent le dieu chrétien dans les églises les plus anciennes.

Kvernes stave church .
Photo: Vilde Ulriksen
Kvernes stave church .
Photo: Vilde Ulriksen

La Norvège a un jour compté plus de 1 300 de ces petites merveilles. Elles ont tristement disparu, l'une après l’autre, remplacées par des édifices plus grands, plus chauds, plus modernes.

Ce fut l’intervention d'un artiste passionné qui permit de sauver in extremis les 28 dernières d’entre elles.

Heddal stave church in Notodden .
Photo: Visit Telemark
Heddal stave church in Notodden .
Photo: Visit Telemark

Les églises en bois debout norvégiennes sont les plus anciennes de la chrétienté. La plupart d’entre elles étaient en fait plutôt sobres, tandis que certaines présentaient des plans élaborés et des sculptures intriquées.

Héritage viking 

Au Moyen Âge, d’immenses cathédrales de pierre ont été édifiées dans de nombreuses villes d’Europe. En Norvège, on a employé une technique similaire, quoique à bien plus petite échelle, en utilisant du bois.

Les portes et faîteaux des églises étaient superbement sculptés. On pouvait y déceler des mélanges de motifs insolites, entremêlant des thèmes chrétiens et des figures d’animaux et dragons probablement inspirés de mythes vikings préchrétiens.

Les techniques de construction et sculpture sur bois, dans lesquelles excellaient les Vikings pour construire bateaux et maisons, ont encore été peaufinées pour les églises en bois debout.

Ces dernières se répartissent en plusieurs catégories, mais elles ont toutes en commun les poteaux d'angles (« stav ») et une ossature bois, avec des planches reposant sur des sablières. Les poteaux ont donné leur nom à ce type d'édifice, appelé stavkirke ou église en bois debout.

On a de bonnes raisons de croire que de nombreuses églises en bois debout ont été bâties sur des terres sacrées. Dans les temps anciens, la religion nordique ne possédait pas de lieux de culte attitrés, mais était célébrée en plein air, dans des bois sacrés où l’on dressait un autel ou dans un lieu laïc appelé hov. Il s'agissait souvent d'une grande pièce dans la ferme la plus riche du village.

Heddal stave church coverd by snow in the winter
Heddal stave church in winter.
Photo: Vidar Moløkken – Visit Norway

Emplacements des églises en bois debout

On ne recense aujourd'hui plus que 28 églises en bois debout dans toute la Norvège, petites et grandes, plus ou moins préservées.

L'édifice le mieux préservé est  la stavkirke de Borgund, à Lærdal en Norvège des Fjords. On peut également voir de beaux exemples d'églises en bois debout à Heddal dans le Telemark, l'église reconstituée de Fantoft à Bergen, ainsi que celle d’Urnes, à Luster, classée au patrimoine mondial de l’UNESCO.

L'église de Gol a été déplacée au musée norvégien des arts populaires (Norsk Folkemuseum) de Bygdøy à Oslo, où elle a fait l’objet d’une restauration restituant sa forme originelle présumée. Le musée en plein air Maihaugen de Lillehammer abrite également une petite église en bois debout, qui se trouvait à l’origine à Garmo.

D'autres églises ont été déplacées au fil des ans.

La disparition des églises en bois debout

Les églises en bois debout n'ont pas toujours été aussi appréciées qu’aujourd’hui. Au début du XIXe siècle, la plupart d’entre elles avaient disparu. En 1851, une loi est entrée en vigueur, stipulant que toute église devait pouvoir accueillir 30 % de la population locale. Sous la forte pression démographique, bon nombre des églises en bois debout devenaient trop petites. De nouvelles églises, plus chaudes, plus lumineuses ont été construites et sont vite devenues plus populaires que les églises en bois debout, froides et sombres.

En conséquence, un grand nombre de ces dernières a été démoli entre 1851 et 1890. Souvent, les énormes pièces de bois étaient réutilisées dans d'autres constructions. Fort heureusement, la valeur de ces vieilles bâtisses n’a pas échappé à tout le monde...

Le sauveur de l’église de Vang

L’une des églises sauvées est la superbe église de Vang, aujourd'hui l’église en bois debout la plus visitée du monde. Pourtant, par un tour ironique de l’histoire, elle ne se trouve pas en Norvège, mais en Pologne.

Le héros de cette histoire s'appelle Johan Christian Clausen Dahl. Peintre installé à Bergen, il a été le premier professeur norvégien d'histoire de l’art. Il a également été l’instigateur de la Fortidsminneforening (Société de conservation des monuments historiques), qui a été déterminante dans la préservation des dernières églises en bois debout. Johan Christian Clausen Dahl a écrit un article sur le caractère exceptionnel des églises en bois debout, leur origine et leur « aspect éperdument fantastique », qui a joué un grand rôle dans leur sauvegarde. Il a également sensibilisé un vaste public d’historiens de l’art, en Europe, à l’histoire de ces édifices uniques.

Dahl a fini par acheter l'église de Vang lors d'une vente aux enchères et est parvenu à convaincre le roi de Prusse de la réinstaller à Berlin. Elle a été démontée pièce par pièce, transportée à dos de cheval, en luge et en bateau. Un an plus tard, le roi a ordonné que l'église soit reconstruite en Pologne, en Basse-Silésie, dans une ville aujourd’hui dénommée Karpacz.

Bien que l’église n'appartienne plus tout à fait au patrimoine norvégien, une chose est sûre : sans l’intervention de Dahl, elle n’existerait plus aujourd’hui.

A postcard of the Vang church when it was in Germany
The Church of Vang.
Photo: Postcard

Ouvertes au public

Aujourd'hui, 28 églises en bois debout se dressent sur le sol norvégien. Comme vous pouvez le constater sur la carte ci-dessous, la majorité d’entre elles se concentrent à l’intérieur du pays, en Norvège de l'Est et en Norvège des Fjords.

La plupart d’entre elles sont ouvertes au public en été, et certaines accueillent les visiteurs toute l’année.

Les églises en bois debout préservées en Norvège

Églises en bois debout preservees a ce jour
Flesberg stave church dating back to approximately 1150-1200, this church are famous for interior decorations. Church services are still held in the… Read more
Flesberg stave church
Located at the top of the hill near the entrance to Maihaugen Open Air Museum, the stave church is the most striking building at the museum. Read more
Garmo Stave Church
Gol Stave Church, which is in the mediaval park Gordarike, is a true copy of the Gol stave church built in the 1200s. The copy was built in the 1980s… Read more
Gol Stave Church
Grip Stave Church is located on Grip, a small island 14 km out to sea from Kristiansund on Nordmøre. There is a boat to Grip in the summer season from… Read more
Grip stave church
The Hedalen Stave Church may be the oldest of its kind in Valdres today. It comprises an unusual amount of catholic items and among these a reliquary.… Read more
Hedalen Stave Church
Visit the magnificent Heddal Stave church in Notodden - the largest wooden stave church in Norway. Read more
Heddal Stave Church
The Hegge stave church dates back to 1216 and celebrated its 800th anniversary in 2016. The church is still in use as a parish church in the… Read more
Hegge Stave Church
The richly decorated Hopperstad stave church in Vik would have been lost but for the intervention of cultural conservationists, who managed to save it… Read more
Hopperstad Stave Church
Høre Stave Church is rich in dragon and lion carvings from the Middle Ages, and among these are two beautiful portals. What used to be the… Read more
Høre Stave Church
Its size and numbers of posts is what makes Kaupanger stave church stand out from other stave churches, as well as its interior. Read more
Kaupanger Stave Church, Sogndal
Experience Kvernes Stave Church in Averøy, a 30 min drive from Kristiansund and The Atlantic Road. This is Norway's only stave church built after the… Read more
Kvernes Stave Church
Lomskyrkja – the church in Lom - is one of the biggest and most beautiful stave churches in Norway. Read more
Lom Stave Church
Lomen Stave Church is believed to date back to around 1192. The oldest coin found is from King Sverre`s era 1177-1202. In 1750, the church was… Read more
Lomen Stave Church
Nore Stave Church Nore Stave Church is located in Nore and Uvdal municipality in Buskerud. Nore Stave Church was built according to an architectural… Read more
Nore Stavkirke
Reinli Stave Church dates back to around 1326. Prior to this, the site has been home to two other churches. The only remains left of the first… Read more
Reinli Stave Church
Ringebu Stave Church dates back to around 1220, and is one of the country's 28 remaining buildings of its kind. Read more
Ringebu Stave Church
Rollag Stave Church The church is located a few kilometres north of the centre of the village Rollag. It was probably originally built in second half… Read more
Rollag Stave church
Rødven Stave Church is beautifully situated by the Romsdalsfjord with the Romsdal Alps in the background, 34 km outside Åndalsnes center and well… Read more
Rødven Stave Church
The Røldal stave church was built around 1200 and is known for its crucifix, which according to legend has healing powers. The church is centrally… Read more
Røldal Stave Church
Ål Stave church was erected around 1170 and demolished in 1880. The stave churches are a wooden building with a carrying construction of poles.… Read more
The old Ål Stave Church site
Urnes Stave Church , the oldest of Norway's stave churches, is included on UNESCO's World Heritage List. It was built around 1130 AD, but the… Read more
Urnes Stave Church
Uvdal Stave Church, as it stands today, does not have its original appearance but is a result of steady expansion and modifications until the 1800s.… Read more
Uvdal Stave Church
The Ål Stave Church dated from the latter part of the 12th century was richly decorated at the time of its demolition in 1880. The main doorway… Read more
Ål Stave Church Museum
Øye Stave Church was probably built towards the end of the 1100s. its original location was in the fields facing Vangsmjøsa. This was an… Read more
Øye Stave Church
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